Недоношенные – это дети, которые рождаются раньше, чем доношенные. Это происходит, когда вынашивание плода длится менее 37 недель. Доношенные дети рождаются в срок 37-42 недели от последней менструации матери. Часто причина преждевременных родов неизвестна, и вне возможности контроля матери. Но иногда это вызвано ее здоровьем или образом жизни при беременности. Например, преждевременные роды случаются чаще при наличии гипертонии, сахарного диабета, сердечной или почечной недостаточности, инфекции (особенно связанной с амниотической мембраной половых органов и мочевых путей), плохого питания во время беременности или кровотечения из-за неправильного положения плаценты. Кроме того, преждевременные роды могут произойти из-за употребления сигарет, алкоголя или наркотиков при беременности, структурных аномалий, либо перенапряжения матки путем вынашивания более одного плода (при двойне, тройне).

Преждевременные роды происходят с большей частотой среди женщин моложе 19 или старше 40 лет, а так же среди женщин с предыдущими преждевременными родами. Тем не менее, любая женщина может родить ребенка преждевременно, и многие не имеют никаких известных предрасполагающих к этому факторов. Как правило, у недоношенных детей имеется некоторый недобор веса. Обычно им не хватает жира, помогающего поддерживать необходимую температуру тела. Помимо этого, недоношенные дети бывают не в состоянии кормиться из бутылочки или из груди матери. Поэтому недоношенным малышам требуется врачебная помощь в течение первых месяцев жизни.